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Menno Simons (1496-1561), sacerdote cattolico olandese nato a Witmarsum – in Frisia –, si converte nel 1536 all'anabattismo, ed emerge come un deciso oppositore di qualunque forma di violenza. Da Simons origina una tradizione "mennonita" rigorosamente pacifista, che si è tradotta oggi in un impegno per la pace nel mondo. Simons prende posizione a favore della dottrina del "bando rigido", secondo cui gli altri membri della comunità dovrebbero evitare gli apostati, anche se membri della loro stessa famiglia, rifiutandosi perfino di pranzare con loro. Questa pratica, che permane presso diverse denominazioni Amish negli Stati Uniti, non è più caratteristica oggi delle Chiese mennonite. Tollerati in zone dell'Olanda, della Germania e della Svizzera, i mennoniti sono in seguito perseguitati e si trasferiscono in massa in Crimea e nella Tauride, invitati dalla zarina Caterina II "la Grande" (1729-1796) come parte di un progetto per ripopolare quelle regioni. Nel 1870, però, la Russia introduce il servizio militare obbligatorio, incompatibile con le idee pacifiste dei mennoniti, che decidono di emigrare in massa negli Stati Uniti, nel cui territorio avevano già stabilito colonie fin dal XVII secolo. Alcune colonie mennonite rimangono peraltro in Russia.

Nell'Ottocento la Chiesa mennonita subisce una serie di divisioni e di scismi – sia "progressisti" sia conservatori – ma si diffonde in numerosi paesi del mondo.
La maggior parte dei mennoniti si riconoscono però nella Confessione di Dordrecht del 1632, che – oltre alle classiche tesi anabattiste – mutua dal filone "spiritualista" un riferimento all'incontro personale del credente con Gesù Cristo e al lavoro interiore dello Spirito Santo. I mennoniti sono in genere congregazionalisti, e sottolineano l'autonomia delle comunità locali, anche se esistono strutture di coordinamento che promuovono in particolare le attività missionarie. Cruciale per l'identità mennonita, insieme al pacifismo, è l'idea della separazione tra Chiesa e Stato, che costituisce peraltro un'eredità più generale della Riforma radicale. La diffusione a livello internazionale dei mennoniti consiste in circa un milione di membri, di cui 310.000 fedeli nell'America del Nord (93.000 in Canada e 217.000 negli Stati Uniti); crescite rapide, fra i paesi in cui la Chiesa è presente, si registrano in Africa e Indonesia.

In Italia la presenza mennonita risale al 1949, per l'opera evangelistica dell'Ufficio della missione della Chiesa mennonita in Virginia (Virginia Mennonite Board of Missions); la prima persona italiana ad abbracciare la fede mennonita in Italia è stata Franca Ceraulo (1913-1969), di Palermo. Attualmente sono presenti otto congregazioni, grazie anche all'aiuto dei missionari americani: tre a Palermo, una a Cinisi, Capaci, Termini Imerese (tutte località in provincia di Palermo), Bari, Toritto (Bari); i membri sono circa 600. Il centro principale di attività è, come si è visto, la città di Palermo, dove la Chiesa gestisce, anche qui in collaborazione con il Virginia Mennonite Board of Missions, una Scuola di Discepolato nei locali del Centro Agape (teatro anche di incontri interdenominazionali) e il servizio S.O.S. Famiglia, rivolto particolarmente alle famiglie bisognose e ai ragazzi del quartiere Zisa-Noce, cui si affianca in Puglia l'Istituto per la Famiglia, con sedi a Bari e a Toritto, particolarmente attivo nell'assistenza agli immigrati albanesi.

B.: Sugli Stati Uniti: John Christian Wenger, The Mennonite Church in America, Herald Press, Scottdale (Pennsylvania) 1966. Sull'intero movimento importante è The Mennonite Encyclopedia. A Comprehensive Reference Work on the Anabaptist-Mennonite Movement, Mennonite Publishing House, Scottdale (Pennsylvania), voll. 1-4, 1955-1959, vol. 5, Herald Press, Scottdale (Pennsylvania) 1990. In lingua italiana, di taglio apologetico, cfr. J.C. Wenger, Cosa credono i mennoniti, trad. it., Edizioni Bibliche Cristiane, Augusta (Siracusa) 1985; e Idem, Chi sono i mennoniti?, trad. it., Chiesa Evangelica Mennonita Italiana, Palermo 1999. Cfr. pure Franccsco Picone, La Chiesa Evangelica Mennonita Italiana. 50 anni di fedeltà, Chiesa Evangelica Mennonita Italiana, Palermo 1999.



fonte: Enciclopedia delle religioni CESNUR



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